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Hépatites A, B, C ou E

Les hépatites sont des inflammations qui touchent les cellules du foie. Maladies virales, elles sont principalement dues à des virus nommés A ou B ou C ou E. Elles sont également hautement contagieuses et les personnes porteuses d'un virus peuvent le transmettre. Il existe cependant différents moyens de se protéger contre la contamination.

Ce qu'il faut savoir sur l'hépatite

Certains types d'hépatites entraînent de lourdes complications, parfois mortelles. Toutes les mesures de prévention pour éviter une contamination sont donc importantes. Par exemple, des vaccins protègent contre deux hépatites virales très répandues, la A et la B.

Certaines atteintes hépatiques proviennent de l'ingestion de produits toxiques pour le foie, comme l'alcool, certains champignons vénéneux ou certains médicaments. Enfin, certaines maladies métaboliques ou auto-immunes peuvent également abîmer le foie.

L'Organisation Mondiale de la Santé a classé les hépatites infectieuses parmi les 10 maladies infectieuses les plus meurtrières à l'heure actuelle.

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Les voies de transmission

Selon les différents types d'hépatites, les causes et les voies de transmission de la maladie diffèrent.

Pour les hépatites A et E


L'hépatite A, ainsi que l'hépatite E, se transmettent par l'ingestion d'eau ou d'aliments contaminés par le virus, ou parfois par contact via des mains souillées, porteuses du virus.

C'est donc essentiellement un problème d'hygiène. De nombreux pays en voie de développement sont des zones où l'on risque de rencontrer le virus de l'hépatite A.

Pour l'hépatite B


L'hépatite B, la plus fréquente dans le monde, se transmet essentiellement par du sang contaminé mais surtout par le sperme ou par les sécrétions vaginales. Elle est considérée comme une IST (Infection Sexuellement Transmissible).

Pour l'hépatite C


L'hépatite C a le même mode de transmission que la B, mais elle se transmet plus rarement lors de rapports sexuels, et plus souvent par des contacts de sang contaminé. C'est cette hépatite, jadis appelée « non-A, non-B », qui a longtemps été transmise par les transfusions sanguines, avant qu'on n'identifie le virus responsable. Depuis lors, les mesures de précaution sont extrêmement strictes et cette voie de transmission a disparu chez nous.

Attention ! Une femme enceinte porteuse de l'hépatite B ou de l'hépatite C risque de transmettre ce virus à son enfant. Pour prévenir l'infection par le virus de l'hépatite B, le nourrisson est alors vacciné dès la naissance.

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Des symptômes pas toujours parlants

Selon la cause de l'hépatite et les personnes atteintes, les symptômes et les conséquences de la maladie varient. Mais tous les symptômes ne sont pas toujours tous présents...

Des signes parlants


Classiquement, les symptômes des hépatites virales sont la fièvre, une perte de poids et d'appétit, des nausées, des problèmes abdominaux, une jaunisse (la peau et les yeux changent de couleur). Les urines deviennent foncées et les selles pâles.

Des signes absents


Mais ces symptômes ne sont pas toujours présents et de nombreuses hépatites virales peuvent se limiter à quelques symptômes grippaux. Le risque est alors que la maladie progresse en passant inaperçue et que les porteurs la transmettent à leur insu. Ainsi, l'hépatite C est surnommée l'épidémie silencieuse : en Belgique, elle concernerait 90.000 personnes, dont beaucoup l'ignorent. Il est donc impossible d'identifier toutes les personnes contagieuses. La prudence impose donc d'adopter les règles de prévention, notamment l'usage du préservatif en cas de rapport sexuel avec un partenaire inhabituel.

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Quelles sont les conséquences de l'hépatite ?

Les hépatites n'impliquent pas toutes les mêmes conséquences. En effet, l'hépatite A est considérée comme la plus bénigne tandis que les hépatites B et C sont les plus redoutables.

Dans le cas des hépatites A et E


L'hépatite A (tout comme la E) est considérée comme la plus « bénigne » ; elle guérit spontanément, mais peut entraîner une longue période d'incapacité et de fatigue.

Dans le cas des hépatites B et C


Les hépatites B et C sont plus redoutables, car elles peuvent passer à chronicité. On considère qu'une hépatite est devenue chronique si elle n'est pas guérie dans les 6 mois. L'hépatite C chronique est aujourd'hui traitée immédiatement et est remboursée pour tous. Dans le passé, les médicaments étaient moins efficaces et avaient de nombreux effets secondaires. Les thérapies modernes sous forme de pilules offrent à plus de 95% des patients une guérison en 3 mois et sont bien tolérées. En l'absence de traitement, le risque à plus ou moins long terme est l'évolution vers une cirrhose du foie puis, dans certains cas plus rares, vers un cancer du foie.

Bon à savoir : rarement, les hépatites virales peuvent évoluer vers une hépatite fulminante, caractérisée par une décompensation brutale des fonctions du foie. Les hépatites fulminantes sont plus souvent le résultat d'atteintes par des produits toxiques.

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Comment se protéger de la contamination ?

Selon le type d'hépatite, il existe différentes mesures qui permettent de se protéger contre la contamination.

Contre les hépatites A et E


Contre les hépatites A et E, le lavage des mains est essentiel, après avoir été aux toilettes et/ou avant de manipuler la nourriture ; dans les zones à risque d'hépatite A, il est recommandé de ne boire que de l'eau minérale, provenant d'une bouteille capsulée (à utiliser même pour le brossage des dents !), de ne manger que des fruits que l'on aura lavés et pelés soi-même et d'éviter les aliments crus ou insuffisamment cuits (légumes, coquillages, crustacés, poissons, etc).

Contre les hépatites B et C


Contre les hépatites B et C, la protection par un préservatif lors des rapports sexuels à risque est indispensable.

L'échange ou le partage de matériel (seringues, récipients, etc) liés à l'usage de drogues, telles que par exemple l'héroïne ou la cocaïne, est à proscrire entre consommateurs de ces substances.

Contre les hépatites A et B


La vaccination contre les hépatites A et B constitue la forme de protection la plus efficace.

Le vaccin contre l'hépatite A concerne essentiellement les voyageurs, le personnel de santé ou, encore, les personnes qui travaillent dans les égouts.

Depuis plusieurs années, la vaccination contre l'hépatite B fait partie des vaccins recommandés aux nourrissons. Ces futurs adultes seront ainsi définitivement à l'abri de ce virus. Ce vaccin est recommandé également aux personnes à risque de contamination, en raison de leur profession ou de leur comportement sexuel, ou à celles souffrant déjà d'autres maladies chroniques du foie.

Contrairement à certaines rumeurs, aucune étude scientifique sérieuse n'a pu identifier de lien causal entre le vaccin contre l'hépatite B et les risques de sclérose en plaques.

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En collaboration avec www.mongeneraliste.be

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